Lexikon: Joseph_Priestley

 

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Joseph Priestley (* 13. März 1733 in Fieldhead bei Leeds, Großbritannien und Nordirland|Großbritannien; †6. Februar 1804 in Northumberland, Pennsylvania, ) war ein englischer Theologe, Philosoph, Chemiker und .

Bild: JPriestley_Portrait.jpg

Leben

Priestley war Sohn eines Tuchmachers, wuchs in einer liberalen Kalvinismus|calvinistischen Familie auf und studierte im Hauptfach Theologie, zusätzlich Philologie|alte Sprachen, Geschichtswissenschaft|Geschichte, Philosophie und Naturwissenschaften. Ab 1755 war er Prediger in einer Dissenter|nonkonformistischen Gemeinde in Needham Market (Suffolk). Von 1761 an war er als Lehrer an der Warrington Academy in Lancashire, einer privaten Handelsschule, tätig. Ein Jahr später erhielt er die Priesterweihe und heiratete Mary Wilkinson.

Von 1763 an nahm er an -Kursen teil, ab 1765 verbrachte er regelmäßig einige Wochen in , wo er mit führenden Wissenschaftlern zusammentraf. So auch mit Benjamin Franklin, der ihn zu elektrischen Experimenten ermutigte. 1766 wurde er in die Royal Society of London aufgenommen. Im folgenden Jahr wurde er Priester der Mill Hill Chapel in Leeds (Yorkshire). In dieser Zeit entwickelte sich sein Interesse an Chemie, speziell der Erforschung der Gase. 1772 wurde er von William Fitzmaurice-Petty, Earl of Shelbourne, als Bibliothekar und Privatlehrer angestellt (bis 1780). 1773 erhielt er von der Royal Society die Copley Medal. Seine eigenwilligen theologischen Ansichten hatten ihm schon in Needham Market Kritik eingetragen. Er radikalisierte sich weiter und wurde Unitarier. Wegen seiner Anschauungen musste er eine Einladung, als Astronom an James Cooks zweiter Expedition teilzunehmen, ablehnen.

1780 zog er nach Birmingham. Eines seiner Bücher wurde 1785 als Häresie|häretisch öffentlich verbrannt. Wegen seines Eintretens für die Französische Revolution steckte der Mob 1791 sein Haus mit Labor und Bibliothek in Brand. Er ging von Birmingham nach London und wanderte 1794 in die Vereinigten Staaten aus, wo er als Wissenschaftler sowie als glühender Verteidiger religiöser und politischer Freiheit willkommen geheißen wurde. In Pennsylvania wurde ihm ein Lehrstuhl in Chemie angeboten, den er jedoch ablehnte; er wollte als Unitarier-Prediger tätig sein. Zu seinen engen Freunden zählten John Adams und Thomas Jefferson. Den Rest seines Lebens verbrachte er als Schriftsteller in Pennsylvania.

Entdeckungen

1767 veröffentlichte er The History and Present State of Electricity, eine Zusammenfassung, in der auch seine umfangreichen Experimente beschrieb: er hatte entdeckt, dass elektrisch leitend ist und weiter festgestellt, dass zwischen und chemischen Vorgängen Zusammenhänge bestehen. Diese Arbeiten führten ihn zu dem Gebiet, für das er später am bekanntesten geworden ist: der Chemie - besonders und . Nebenbei fand er im Jahr 1770 heraus, dass Kautschuk|Rohkautschuk (eine Kuriosität in physikalischen Kabinetten) Bleistiftstriche entfernen kann: der Radiergummi war erfunden.

Bild: JPriestley_BurningLamp.jpg Seine Experimente wurden wegweisend für die folgende Entwicklung der chemischen Forschung. Er begann mit Kohlensäure (er wohnte nahe einer Brauerei), die allerdings seit 1754 bereits bekannt war. Die Copley Medal erhielt er für seine Erfindung des Sodawassers. Während der sechs Jahre in Leeds stellte er vier gasförmige Verbindungen dar: die Stickstoffoxide, die er „nitrous air“, „red nitrous vapor“, „diminished nitrous air“ ( =) nannte, und „marine acid air“ (Wasserstoffchlorid). Er entwickelte ausgeklügelte Geräte (besonders eine erheblich verbesserte Falle, mit der auch wasserlösliche Gase isoliert werden konnten) und wandte bei seinen Untersuchungen besondere Sorgfalt an. (So erhitzte er etwa bei seinem berühmten Sauerstoff-Versuch das nicht mit einer Flamme, sondern mittels eines Brennglases. So vermied er Kontamination mit Abgasen.)

Berühmt wurde Priestley, weil er im Jahr 1774 das Element isolierte: beim Erhitzen von Quecksilberoxid (Zinnober) erhielt er reines Quecksilber und ein farbloses Gas, das Verbrennungsvorgänge stark fördert. Er erkannte jedoch nicht, dass er ein bis dahin unbekanntes Element entdeckt hatte; vielmehr nannte er sein Gas „dephlogisticated air“. (Priestley blieb bis an sein Lebensende Anhänger der -Theorie.) Sauerstoff war zwar von dem schwedischen Apotheker Carl Scheele mindestens ein Jahr vor Priestley dargestellt worden, doch erschien Scheele’s Bericht erst 1777. Dass Sauerstoff ein Element ist, erkannte erst - Jahre später - Antoine Laurent de Lavoisier|Lavoisier, nachdem dieser bei einem Besuch Priestleys in Paris über dessen Versuche informiert worden war.

In den folgenden Jahren stellte er die Gase , Distickstoffmonoxid, und Kohlenmonoxid dar und beschrieb sie in einer Folge von sechs Bänden Experiments and Observations on Different Kinds of Air. Ebenso bedeutsam für die Untersuchungen der (durch den Niederländer Jan Ingen-Housz ab 1779) wurde Priestleys Feststellung, dass Licht und „dephlogisierte Luft“ wesentlich sind für das Pflanzenwachstum und die Erkenntnis dass Pflanzen Sauerstoff abgeben. Er beobachtete auch, dass sich ein Wasserniederschlag bildet, wenn Knallgas explodiert.

In der Lunar Society in Birmingham traf er mit bedeutenden Naturwissenschaftlern und Ingenieuren seiner Zeit zusammen, darunter Erasmus Darwin, James Watt und Josiah Wedgwood. Bereits 1772 erschien unter dem Titel History and Present State of Discoveries Relating to Vision, Light, and Colours eine eingehende Untersuchung zur Optik.

Lehre und Philosophie

Priestley war nicht nur als Prediger und Naturwissenschaftler aktiv: 1761 erschien sein Lehrbuch der englischen Sprache Rudiments of English Grammar, das für Jahrzehnte in Gebrauch bleiben sollte. In den folgenden Jahren verfasste er die Theory of Language and Universal Grammar (1762), Essay on a Course of Liberal Education for Civil and Active Life (1765), und Lectures on History and General Policy (1765, 1788). Mit diesen Schriften förderte er, ganz im Gegensatz zu den damals üblichen Lehrplänen, praktische Bildung seiner Studenten und machte die Warrington Academy zu einer Ausbildungsstätte mit besonders gutem Ruf.

1769 veröffentlichte er seinen Essay on the First Principles of Government, and on the Nature of Political, Civil, and Religious Liberty; es folgten seine kirchenkritischen Schriften History of the Corruptions of Christianity (1782) und A General History of the Christian Church (sechs Bände 1790-1803) und The Doctrines of Heathen Philosophy Compared with those of Revelation (postum erschienen).

Trotz seiner extrem kritischen Anschauungen war Priestley zeitlebens ein frommer Mensch und fühlte sich als gläubiger Christ.

In der Biologie bekannt sind die so genannten "Priestley-Versuche". Eine Kerze wird in einen hermetisch abgeschlossenen Behälter getan. Sie erlischt nach kurzer Zeit. Dann eine Kerze und Maus in demselben Behälter. Die Kerze erlischt in kürzerer Zeit, die Maus stirbt.
Ein Zweig eine Zeit lang in dem Behälter: Eine nächste Kerze kann wieder brennen, eine Maus wieder kurze Zeit leben.
Pflanzen und Maus in einem großen, luftdicht abgeschlossenen Behälter: sie leben länger als nur eine Maus oder nur die Pflanzen.

Weblinks

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